Àngel Manuel Hernández Cardona

Articles de plantes

En el bicentenario del nacimiento de Alfred Wallace

Posted by angelhc a gener 1, 2023

En este mes de enero de 2023 se cumplen doscientos años del nacimiento de Alfred Wallace, naturalista que comparte con Charles Darwin el mérito de haber establecido la teoría de la evolución por medio de la selección natural.

Alfred Russel Wallace nació en Usk (Gales) el 8 de enero de 1823. Era hijo de Thomas Wallace i Mary Anne Greenell, personas de condición modesta. El 1866 se casó con Annie Mitten, con quien tuvo tres hijos, de los cuales solo Violet y William llegaron a edad adulta. Murió en Broadstone (Inglaterra) el 7 de noviembre de 1913.

En 1848 marchó al Brasil con Henry Walter Bates y durante un cierto tiempo estuvieron juntos recolectando insectos y otros animales que después vendían a museos e instituciones científicas para sufragar sus expediciones. Luego, en solitario, recorrió la parte norte de la Amazonía. En 1852 regresó a Gran Bretaña, con la mala suerte de hundirse el barco en que viajaba, aunque los pasajeros y la tripulación pudieron ser rescatados. Desafortunadamente, Wallace perdió sus recolecciones y casi todos sus apuntes de campo. Durante casi dos años pudo vivir de la prima del seguro contratado para su viaje y pudo escribir “Palm trees of the Amazon and their uses” (1853) i “A narrative of travels on the Amazon and Rio Negro” (1853).

Desde 1854 a 1862 hizo importantes exploraciones en el archipiélago Malayo, donde recolectó aproximadamente 125.000 especímenes, la mayoría de insectos, como el coleóptero Batocera wallacei, descubierto por él en las Molucas y a él dedicado, pero también otros animales, como el singular anfibio Rhacophorus nigropalmatus, más conocido con el nombre de rana voladora de Wallace. Durante su estancia en Insulindia, definió una barrera biogeográfica, que en honor suyo ha sido denominada línea de Wallace. Una crónica de su trabajo en Malasia la dejó escrita en el libro “The Malay Archipelago” (1869), que llevaba el sugestivo subtítulo “The land of orang-utan, and the bird of paradise“.

En 1858 escribió un ensayo titulado “On the tendency of varieties to depart indefinitely from the original type“, en el cual exponía la teoría de la evolución por medio de la selección natural. Pero en lugar de publicarlo como artículo en alguna revista científica o incluso en forma de opúsculo, envió el manuscrito ni más ni menos que a Charles Darwin, a quien le vino como caído del cielo. Darwin dijo que esta idea ya la tenía desde hacía unos cuantos años y que estaba haciendo una obra que desarrollaba esta teoría. Los amigos de Darwin encontraron una solución contemporizadora consistente en publicar al mismo tiempo el ensayo de Wallace y un escrito de Darwin titulado “On the perpetuation of varieties and species by natural means of selection“. Aunque, según todos los indicios, Wallace fue el primero en constatar la importancia de la selección natural en los procesos evolutivos, nadie puede minusvalorar el mérito de Darwin de haber consolidado la teoría con argumentos de todo tipo, expuestos admirablemente en el libro “On the origin of species by means of natural selection” (1859), una de las obras capitales del siglo 19. Wallace aceptó buenamente los trabajos de Darwin e incluso escribió un libro titulado “Darwinism. An exposition of the theory of natural selection” (1889).

Alfred Wallace era un hombre polifacético y no se limitó al estudio de la naturaleza, sino que también trató temas de agricultura, antropología, economía, derechos humanos, sindicalismo y jurisprudencia, entre muchos otros. En total escribió una veintena de libros y más de setecientos artículos. Un aspecto poco conocido de su biografía es su creencia en el espiritismo, tan en boga a finales del siglo 19 y comienzos del 20, y también que iba a favor de la reforma agraria y del sufragio femenino, y que se oponía al militarismo y a la vacunación obligatoria. Todos estos aspectos los trató en su libro autobiográfico “My life” (1905).

653-1. Alfred Russel Wallace

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